Hvordan en 20-årig gammel teknologiprotokol revolutionerer Afrika (med tal)

En Nokia-funktionstelefon, der ringer til en USSD-kode (Billedkredit: Rachael Wambua)

Hver gang du ringer * XYZ # for at kontrollere lufttidsbalancen på din telefon, bruger du en årtier gammel teknologistandard kaldet USSD. I meget lang tid er det stort set alt det brugt til, men nu er spillet ændret.

USSD står for ustrukturerede supplerende servicedata, og jeg formoder, at de aldrig fik et iørefaldende mainstream-alias, fordi det aldrig rigtigt startede

(Jeg ser på dig, Bitcoin).

Mobiloperatører (især i Afrika - hvor markedet primært er forudbetalt) bruger typisk USSD til deres interne applikationer såsom balancecheck, top-ups, datapunkter og kampagner.

For nylig er banker og forsyningsselskaber begyndt at drage fordel af protokollen til at opbygge mobile bank- og utility management applikationer over hele kontinentet.

Cool historie Bro, så hvorfor skulle jeg være interesseret?

Godt spørgsmål. Nu er dette i sig selv ikke specielt - men der er noget unikt ved apps på USSD, der gør protokollen meget værdifuld for det afrikanske marked - USSD fungerer på enhver * telefon.

* Nå, ikke alle telefoner - men alle telefoner, der understøtter GSM-standarden (i modsætning til CDMA + andre), og det er de fleste af telefoner i Afrika. Grundlæggende, hvis du har brug for et SIM-kort til din telefon på kontinentet, er det sandsynligvis GSM.

Tidligere var udvikling af USSD-applikationer en specialiseret aktivitet, der typisk blev udført af netværksingeniører, der havde et visst niveau af professionel uddannelse. Se bare hvor mange USSD-udviklerjob der er angivet på LinkedIn.

I løbet af de sidste par år har banker og andre store virksomheder implementeret deres USSD-applikationer til store omkostninger på grund af den krævede tekniske indsats og udstyr. Indtil for nylig kunne enkeltpersoner og små organisationer aldrig engang drømme om at bygge deres egne USSD-apps.

Men nu er der sket noget utroligt, med slutresultatet:

  • Det er pludselig meget let for udviklere at bygge USSD-apps
  • Nytværdien af ​​USSD har overskredet brugssager langt ud over, hvad det designere oprindeligt forestillede sig

For at vi kan forstå den utroligt usandsynlige rækkefølge af begivenheder, der fandt sted for at forårsage dette, må vi gå helt tilbage til begyndelsen af ​​den mobile revolution.

Sophia Antipolis (Billedkredit: Wikipedia Commons)

I marts 1997, lidt væk fra kystbyen Nice i Frankrig, frigav et team af ingeniører fra European Telecommunications Standards Institute (ETSI) et standarddokument til Global System for Mobile Communications (GSM). Baseret i teknologiparken Sophia Antipolis, dokumenterer ETSI standarder til brug i den globale telekommunikationsindustri.

Dette dokument, GSM 02.90, dækker en lidt kendt og uklar nicheprotokol designet til teknisk kommunikation mellem en mobilnetværksoperatørs computere og dets abonnenttelefoner.

Forsiden til GSM-specifikationsdokumentet (Billedkredit: ETSI)

Da mobil som en industri begyndte at starte, indså operatører hurtigt, at der ville være behov for en protokol for at lette nem maskine-til-maskinkommunikation til at udføre opgaver, der ville have brug for enheden (i dette tilfælde en telefon) til at spørge netværket .

Således blev USSD født til at supplere (det hedder i navnet) eksisterende GSM-standarder, der var mere fokuseret på person-til-person-kommunikation.

Designerne af USSD-standarden (sandsynligvis) har aldrig forestillet sig et scenarie, der ville have den protokol, der bruges til applikationer uden for det interne operatørnetværk, og det er derfor en meget simpel protokol med begrænset funktionalitet.

USSDs enkelhed er, hvad der gør det så magtfuldt, da alle telefoner nemt kan understøtte det uden den behandlingshardware, der kræves af smartphone-platforme som Android og iOS.

Imidlertid tog det originale design ikke højde for en anden ny teknologi, Internettet, og hvordan introduktionen af ​​smartphones ville bygge bro over computere og telekommunikationsverdener til at danne en helt ny industri.

IBM Simon, den første

IBM Simon var den første (sorta) smartphone - der kombinerede telefoni og applikationer for allerførste gang. Udgivet i 1994, det kunne sende e-mails og havde et par basale apps.

Da USSD-standarden kom til live, var branchens bedste praksis for opbygning af apps centreret omkring gearing af mobildata til at overføre data over internettet.

Forbedringer af smartphones og magt på smartphones såvel som kapaciteten på mobildatanetværk gav kun anledning til denne tendens i årevis. På grund af dette har de fleste dele af den såkaldte ”udviklede” verden aldrig set en stærk brugssag for USSD.

Den høje penetration af internettet i nogle dele af verden har gjort det sådan, at USSD aldrig kunne være nyttigt, og derfor har meget lidt innovation fundet sted ovenpå.

Men Afrika er specielt

Kontinentet har ca. 18% internetpenetration, men over 80% mobil penetration [kilde]. Disse 80%, der er tilsluttet på mobil, repræsenterer over 960 millioner mennesker, der har telefoner.

Disse mennesker har virkelige liv og virkelige problemer, og softwareudviklere kan bygge apps til at løse disse problemer.

Softwareudviklere, der virkelig bygger for Afrika, har imidlertid ikke den luksus at bruge internetaktiverede teknologier eller smartphone-platforme, simpelthen fordi deres apps aldrig ville blive vedtaget i skala gennem disse midler.

Og selvom adoption af smartphone er stigende, er de fleste afrikaners første telefon stadig sandsynligvis en funktionstelefon, da billige kinesiske producenter dominerer det kontinentale landskab.

Fancy numre, der validerer mit ovenstående argument (Billedkredit: Atlas)

Betyder det, at disse funktionstelefonbrugere skal udelukkes fra apprevolutionen, der i øjeblikket ændrer, hvordan mennesker lever over hele verden?

Svaret er nej, og årsagen er USSD.

Men hvordan?

De originale designere af USSD fik det til at arbejde sådan noget:

Legacy USSD Workflow-implementering (Billedkredit: Wiza Jalakasi)

Med fremkomsten af ​​Internettet og en masse teknologiinnovationer, der skete imellem nu og da, fungerer USSD nu typisk sådan:

Moderne USSD-arbejdsgang (Billedkredit: Wiza Jalakasi)

Enhver udvikler vil fortælle dig, at bygning til internettet slet ikke er så svært. Standarder for webudvikling er temmelig ligetil, og læringsprocessen er utroligt demokratiseret (bare Google “hvordan man bygger et websted”). Der er masser af ressourcer til den daglige person til at efterlade deres digitale mærke på verden.

Konvergensen mellem Internets verden og USSDs verden er blevet muliggjort gennem applikationsprogrammeringsgrænseflader (API'er).

API'er gør det muligt for applikationsudviklere at bygge videre på USSD med de samme færdigheder og teknologier, de bruger til webteknologier. Dette betyder, at enhver udvikler, der kan bygge en smartphone-app eller et websted, helt sikkert kan bygge en USSD-app og ikke behøver at lære noget nyt.

Tid til fuld afsløring før det oplyste, men vrede kalder mig ud i svarene: Jeg leder International Expansion hos et API-firma i USSD (+ SMS, Airtime, Voice, Payments), kaldet Afrikas Talking - så nu ved du, hvorfor jeg bryder mig og at jeg måske har et motiv - og det er ok, fordi ingen virkelig vil tabe her.

Udviklere over hele kontinentet drager fordel af disse API'er til at opbygge utroligt magtfulde ting.

Et sådant eksempel er Qina Jere, en ung malawisk udvikler, der har bygget en USSD-app, der giver kvinder mulighed for at spore deres menstruationscyklusser og modtage besked-SMS-beskeder om deres fertilitetsvinduer til familieplanlægning.

Bwenzi Lathu - en USSD-app, der kører på Airtel Malawi via Afrikas Talking USSD API'er [* 384 * 720 #] øjeblikkeligt tilgængelig for over 3,8 millioner mennesker (Billedkredit: Qina Jere)

Nu vil du bemærke, at der er mange sådanne apps tilgængelige på smartphones, hvor min favorit er Clue (spørg ikke), men disse apps er utroligt nyttige for kvinder, der ikke har nogen alternativer eller rådgivning til familieplanlægning - såsom millioner af kvinder i Malawi, der ikke engang har adgang til elektricitet, men som i det mindste ejer en mobiltelefon eller kan få adgang til en.

Det bedste ved USSD-apps er, at de ikke behøver at blive installeret, fordi de kører på netværket, ikke enheden.

Så i det øjeblik en USSD-app distribueres til et netværk, er den øjeblikkeligt tilgængelig for enhver abonnent. Du kan bekræfte dette nu, hvis du er i Malawi og på Airtel ved at ringe * 384 * 720 # for at bruge Bwenzi Lathu-appen, med alle de oplysninger, der er gemt i skyen og transmitteret sikkert. (Det hele skete som om jeg sagde, at det ville)

Jeg bruger ikke let revolutionen i titlen på dette indlæg. Denne teknologi ændrer bogstaveligt talt, hvordan kvinder planlægger deres liv og familier, da de nu har mekanismer til at kontrollere, når de vil have børn.

Utallige industrier kunne drage fordel af USSD, og ​​kontinentet ser allerede et massivt optag i brancher som bank, mikrofinansiering og forsikring. Bare for at være klar tror jeg ikke, at USSD vil erstatte apps (og jeg er ikke den eneste), men i stedet kan teknologien lagvis ovenpå eksisterende apps for at nå et meget bredere publikum.

Faktisk dukker en helt ny generation af teknologistarter op centreret omkring USSD. F.eks. Biscate i Mozambique og miner i Nigeria. Og dette er ikke små startups, de samler penge i $ 1 mio. -Regionen på grund af den skala, de er i stand til at nå med USSD.

Spørgsmålet om USSD overtager scene-app-app-scenen er ikke længere et spørgsmål om, men hvornår. Den første generation af USSD-innovatører er allerede her, og de gør allerede fremskridt.

Hvad vil du bygge?